De passage dans l’Aube je suis allé à Essoyes, la ville de cœur d’Auguste Renoir (1841-1919) qui y a séjourné une trentaine d’étés en quête de calme et d’inspiration. En visitant la maison qui, jadis, a appartenu à la famille Renoir, j’ai pu en apprendre plus sur le célèbre peintre. Une visite aussi touchante que passionnante.

Photographie d'Auguste Renoir
Photographie d’Auguste Renoir, non datée

Essoyes, la ville de cœur de Renoir

Nous sommes dans les années 1880, Renoir est un peintre déjà connu et enchaîne les commandes de portraits pour une population bourgeoise. Mais si ce type de peintures lui permet de vivre, ce n’est pourtant pas ce qu’il affectionne le plus, préférant étudier davantage les jeux de lumière, la vie populaire ou encore son entourage.

Dans cette même période il fait la rencontre d’Aline Charigot qui deviendra l’un de ses modèles puis sa femme avec qui il aura trois enfants. En 1888, voyant qu’il est en manque d’inspiration, Aline décide de l’emmener dans son village d’enfance à Essoyes. Très vite, Renoir tombera amoureux de ce village où personne ne le connaît et où il peut peindre dans le calme. Il écrira à son amie Berthe Morisot :

“Je suis en train de paysanner en Champagne pour fuir les modèles coûteux de Paris. Je fais des blanchisseuses ou plutôt des laveuses au bord de la rivière.”

Renoir affectionne tellement ce village qu’il y séjournera une trentaine d’étés ! Là-bas, la famille Renoir fait la connaissance de Gabrielle Renard qui deviendra l’un des modèles préférés du peintre mais aussi la nounou de Jean, le second fils.

En 1893, l’Etat lui achète le tableau Jeunes filles au piano pour 4 000 francs, l’équivalent de dix années de salaire pour un ouvrier agricole ! Cette somme lui permet d’acheter une maison à Essoyes qui restera dans la famille jusqu’à son acquisition il y a quelques années par la ville.

Renoir, Jeunes filles au piano, 1892, Musée d’Orsay

Visiter la maison des Renoir

Désormais, la ville d’Essoyes préserve le souvenir du peintre et depuis 2017 sa maison classée Maison des Illustres est ouverte à la visite.

L’aménagement intérieur a été fait en partie avec des meubles ayant appartenu à Renoir, le reste est une reconstitution. En s’y baladant on a l’impression que les Renoir y vivent encore, qu’ils sont partis faire des courses et qu’ils vont revenir d’une minute à l’autre.

On peut également y voir deux chaises roulantes utilisées par Renoir dans ses dernières années. A partir de 1905 le peintre souffre de rhumatismes déformants, l’obligeant à renoncer à marcher. Il préfère consacrer son énergie à la peinture ; « j’aime mieux peindre que marcher ! » dira-t-il.

La visite se poursuit dans l’atelier du peintre et jusqu’au cimetière où reposent, selon leurs souhaits, Renoir et sa famille.

Autour de Renoir

Non loin de la maison familiale, l’espace des Renoirs présente une exposition permanente ainsi qu’un spectacle audiovisuel permettant de découvrir la vie du peintre.

Vous pourrez également compléter votre visite par une dégustation des Champagnes de Renoir, neuf cuvées qui ont été associées à des toiles du Maître.

Déjeuner ou séjourner à Essoyes

Pour prolonger votre découverte d’Essoyes je ne peux que vous encourager à aller faire un tour aux Demoiselles, un hôtel restaurant qui surplombe la ville et qui offre une vue magnifique sur les environs.

Dans ce cadre charmant, le restaurant bistronomique propose une cuisine traditionnelle et raffinée pour seulement 30 € le menu entrée, plat et dessert. L’hôtel 3 étoiles dispose quant à lui de quatorze chambres proposées à partir de 80 €.

Aller sur les traces de Renoir ce n’est donc pas seulement aller à la rencontre d’un peintre mais aussi de toute une culture et d’un territoire. A faire absolument !

J’en profite pour adresser un vif remerciement à Alexandra, Julie, Marine, Françoise, Chris ainsi qu’à l’agence RP Digital pour leur accueil chaleureux dans l’Aube.

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