Le tableau La leçon d’anatomie du docteur Tulp a été la première grande commande de Rembrandt. Exécutée alors qu’il n’avait que 26 ans, cette œuvre est aujourd’hui l’une des plus célèbres de l’artiste.

Dans quel contexte ce tableau a-t-il été réalisé ? Qui sont les personnages qui y sont représentés ? Et quelle leçon le docteur Tulp est-il en train de donner ? Analysons ce tableau passionnant.

Dans quel cadre Rembrandt a-t-il réalisé ce tableau ?

Dans la ville d’Amsterdam, la dissection de cadavres mâles est autorisée à partir de 1555. Celle-ci ne peut être exécutée que par un chirurgien nommé par la ville et dans le but de former les apprentis-chirurgiens.

La guilde des chirurgiens, particulièrement influente, commandait régulièrement des portraits de groupe où chacun payait pour se faire représenter. C’est dans ce contexte qu’en 1632 une nouvelle commande est confiée à Rembrandt, âgé alors de seulement 26 ans mais déjà considéré comme une étoile montante. Pour le peintre dont c’est sa première grande commande, c’est une occasion de dépoussiérer ce genre de peinture : à la place d’un portrait statique, il souhaite aller plus loin et raconter une histoire.

Rembrandt, La leçon d'anatomie du docteur Tulp, 1632
Rembrandt, La leçon d’anatomie du docteur Tulp, 1632

Qui sont les personnages représentés ?

Le personnage le plus important du tableau qui se tient au-dessus du tableau, est Nicolaes Tulp. Il est l’une des personnes clés d’Amsterdam : huit fois trésorier de la ville, quatre fois bourgmestre, c’est un homme politique qui est aussi anatomiste et chirurgien. Depuis 1628, il a été élu Praelector de la guilde des chirurgien pour enseigner l’anatomie chirurgicale.

A ses côtés, les assistants à la leçon : Frans van Loenen, Jacob Block, Hartman Hartmanszoon, Jacob de Witt et Mathijs Kalkoen.

Les personnages représentés sur le tableau de Rembrandt, La leçon d'anatomie

Le cadavre – qui est le seul personnage du tableau à ne pas avoir payé pour y figurer ! – n’a quant à lui pas été choisi au hasard. Il s’agit de Aris Adriaenszoon, surnommé Aris Kindt. C’est un voyou originaire de Leyde où il a déjà été condamné pour vols et agressions, des méfaits pour lesquels il s’est fait amputer de la main droite à une époque ; à cette époque on pratiquait en effet la mutilation juridique. A Amsterdam, il tente de voler le manteau d’un passant qu’il étouffe à mort en cherchant à l’empêcher de crier. Arrêté puis jugé, il est pendu le 31 janvier 1632.

Aris Kindt, le corps étudié sur le tableau

Son corps a été choisi pour la leçon d’anatomie pour trois raisons :

  • c’est un homme (au moment du tableau la dissection des corps féminins n’était pas encore autorisée à Amsterdam),
  • c’est un criminel exécuté
  • il était étranger à la ville

L’analyse radiographique de la toile a montré que la main droite du cadavre a été ajoutée dans un second temps. Initialement, Rembrandt avait représenté le corps avec beaucoup de réalisme, en représentant le moignon de Aris Kindt.

Radiographie de la Leçon d'Anatomie du docteur Tulp
Radiographie du tableau par le Mauritshuis

Que représente cette leçon d’anatomie ?

Tulp est en train de faire une démonstration de la flexion des articulations des doigts. De sa main droite, il s’apprête à exercer une traction sur le muscle du défunt. Mais il est intéressant de regarder sa main gauche avec laquelle il montre ce qui va se produire, anticipant l’effet que la traction du muscle aura sur les doigts. A la droite de Tulp, Jacob de Witt regarde fixement la main du cadavre tandis que Mathijs Kalkoen a quant à lui le regard fixé sur la main gauche de Tulp.

Détail de la Leçon d'anatomie du docteur Tulp, par Rembrandt

Où peut-on voir La leçon d’anatomie du docteur Tulp ?

La Leçon d’anatomie du docteur Tulp est conservée au Mauritshuis, le Cabinet royal de peintures situé à La Haye aux Pays-Bas. Parmi les autres chefs-d’œuvre de ce musée, vous pourrez aussi y observer La jeune fille à la perle de Vermeer.

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Signature de Rembrandt, 1632

Découvrir la Leçon d’Anatomie du docteur Tulp de Rembrandt en 1 minute

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Comments to: La (très particulière) leçon d’anatomie du Docteur Tulp, par Rembrandt
  • 1 mars 2021

    L\’art de Rembrandt est toujours fascinant. Merci pour le partage !

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